如果隕石墜落到你家?小行星奇襲地球事件

編按:天文學家凱莉•紐金特博士是一名小行星獵人,她從自身的經歷出發,《小行星獵人》書中除了深入淺出的科普知識、小行星曾探訪地球的故事外,也探討了電影《世界末日》、《彗星撞地球》等的迷思,一步一步解開人們對於小行星的好奇。

 

每天都有隕石墜入地球,但大多都僅是小碎塊,因為石塊愈大,撞擊地球的機率就愈小。

 

如果撞擊地球的是比碎石更大的太空物體會發生什麼事呢?通常不會發生什麼大事,因為地球表面多為海水,所以石塊多半會落入海中;此外,雖然地球人口多達七十億,但仍有很多沒人居住的區域。不過,偶爾還是會掉落到有人居住的地區。

 

1954年,安妮.霍奇斯太太吃完午餐後,準備在沙發上小睡一下。她住在美國南方一個寧靜的小鎮,躺在沙發上,蓋上小被子後,很快就入睡了。接著發生了一件機率微乎其微的事情:一顆小行星剝落的碎石,就是隕石,從外太空經過地球大氣層,撞破她家屋頂後,先是擊中家裡的收音機,再反彈擊傷霍奇斯太太的側身。

 

幸好有屋頂緩衝和毯子擋著,她沒有任何地方骨折,但是她的臀部、頭部和手臂都有大片令人怵目驚心的瘀傷。

 

僅管這顆隕石並沒有造成任何人死亡,還是引起媒體高度關注,也引發司法糾紛。霍奇斯太太的房東聲稱這顆隕石為他所有,因為隕石掉落在他的地產範圍。等到霍奇斯太太後來打贏官司獲得隕石所有權後,大眾對隕石的熱度已經消退,她再也找不到買家,最後她只好把隕石捐給阿拉巴馬州自然歷史博物館。

 

如果更大的隕石飛來,又會是怎麼樣呢?

 

2013年2月15日,俄羅斯車里雅賓斯克市附近便發生了一件令人意想不到的事情,一顆大約20公尺長的小行星,以比噴射戰鬥機快十倍的速度,小角度切入大氣層,造成小行星急速升溫。當它墜到離地表38公里處時,因為高溫高壓,在四秒內連續爆炸,最後僅留下飛散的碎片以及過熱的空氣。

 

當地居民看到一團火球從頭上飛馳而過,一時之間火光比陽光還亮,地上也映照出一團黑影。他們的臉上可以感覺到爆炸所傳來的陣陣熱流,有的人甚至說有灼傷的感覺。

 

無數的手機、行車紀錄器,以及各處的監視錄影機都記錄了整起事件,這些畫面都是無價之寶,讓科學家們得以測量爆炸時的亮度以及小行星墜落的軌跡。

 

雖然沒有人死亡,但有數以百計的人被震碎的玻璃所傷。看到閃光後,許多人都走到窗邊看看空中雲朵變化,不幸的是,事件發生兩分鐘後,3600棟建築物的玻璃隨即震碎,傷及許多人。(所以如果碰巧看到天空中有墜落的閃爍星體,最好遠離窗戶,找一個安全的地方,稍微躲個五分鐘左右以策安全。)

 

但為什麼車里雅賓斯克隕石墜入地球前,都沒人注意到它呢?事實上,以小行星來說,僅僅大約20公尺的車里雅賓斯克隕石是相當小的,即便是在最好的情況下也難以找出它的位置。

 

幸運的是,車里雅賓斯克隕石當時以小角度切入大氣層,所以受大氣層增溫的時間較長,也讓爆炸的力量得以分散至更多區域,此外,它是由較易碎的岩石組成,否則大氣無法如此輕易將其瓦解。

 

雖然每幾百年就會有幾顆車里雅賓斯克隕石大小的星體墜入地球,但真的要很久很久才會有一顆大型的星體接近地球。

 

最著名的例子當然就是在6550萬年前滅絕恐龍的小行星。這顆星體直徑約有10公里這麼長,最可怕的是,巨石當時衝擊地球的速度可能比飛機飛行的速度還要快上60倍。

 

若這樣的事情發生在現代,就真的非常恐怖了,但大家不用為此失眠,想想上次發生的時候,人類根本還不存在。最重要的是,如今我們有電腦、望遠鏡以及小行星獵人們努力不懈、探索天際,我們已經找出超過90%直徑大於一公里且靠近地球的小行星,也就是那些足以導致地球大規模滅絕的星體,所以無須擔心。只要有足夠的資源,找出剩下有威脅的星體就只是時間的問題而已。

 

 

更多《小行星獵人》書摘:

 

人類發現的第一顆小行星 穀神星的身世之謎

 

小行星曾造成恐龍滅絕 有可能再次襲擊地球嗎?

發佈日期:2018/06/26

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凱莉·紐金特

凱莉.紐金特博士是一名小行星獵人,目前在加州理工學院的紅外影像處理分析中心Infrared Processing and Analysis Center)與一個小團隊合作,專門從事探索與研究小行星的工作。

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